La colisión “cataclísmica” dio forma a la evolución de Urano

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Urano fue golpeado por un objeto masivo de aproximadamente el doble del tamaño de la Tierra que causó que el planeta se inclinara y pudiera explicar sus temperaturas bajo cero, según una nueva investigación.

Los astrónomos de la Universidad de Durham (Reino Unido) dirigieron un equipo internacional de expertos para investigar cómo Urano se inclinó por su parte y qué consecuencias habría tenido un impacto enorme en la evolución del planeta.

El equipo ejecutó las primeras simulaciones por computadora de alta resolución de diferentes colisiones masivas con el gigante de hielo para tratar de determinar cómo evolucionó el planeta.

La investigación confirma un estudio previo que dice que la posición inclinada de Urano fue causada por una colisión con un objeto masivo, muy probablemente un proto-planeta joven hecho de roca y hielo, durante la formación del sistema solar hace unos 4.000 millones de años.

Las simulaciones también sugirieron que los desechos del impactador podrían formar una capa delgada cerca del borde de la capa de hielo del planeta y atrapar el calor que emana del núcleo de Urano. La captura de este calor interno podría en parte ayudar a explicar la temperatura extremadamente fría de Urano de la atmósfera exterior del planeta (-216 grados Celsius, -357 grados Fahrenheit), dijeron los investigadores.

Los hallazgos se publican en The Astrophysical Journal.

 

El autor principal Jacob Kegerreis, Ph.D. investigador en el Instituto de Cosmología Computacional de la Universidad de Durham, dijo: “Urano gira de costado, con su eje apuntando casi en ángulo recto con los de todos los otros planetas del sistema solar. Esto fue casi seguramente causado por un impacto gigante, pero nosotros sabemos muy poco acerca de cómo sucedió esto realmente y de qué otro evento tan violento afectó al planeta.

“Ejecutamos más de 50 escenarios de impacto diferentes usando una súper computadora de gran potencia para ver si podíamos recrear las condiciones que dieron forma a la evolución del planeta.

“Nuestros hallazgos confirman que el resultado más probable fue que el joven Urano estuvo involucrado en una colisión catastrófica con un objeto con el doble de masa de la Tierra, si no más grande, golpeándolo hacia un lado y poniendo en proceso los eventos que ayudaron a crear el planeta vemos hoy “.

Ha habido un interrogante sobre cómo Urano logró mantener su atmósfera cuando se esperaba que una colisión violenta lo enviara al espacio.

Según las simulaciones, esto puede explicarse por el impacto del objeto golpeando el planeta. La colisión fue lo suficientemente fuerte como para afectar la inclinación de Urano, pero el planeta pudo retener la mayoría de su atmósfera.

Una imagen compuesta infrarroja 2004 de los dos hemisferios de Urano obtenida con la óptica adaptativa Keck Telescope. Crédito: Lawrence Sromovsky, Universidad de Wisconsin-Madison / WW Keck Observatory.

La investigación también podría ayudar a explicar la formación de anillos y lunas de Urano, con las simulaciones que sugieren que el impacto podría arrojar rocas y hielo en órbita alrededor del planeta. Esta roca y hielo podrían haberse agrupado para formar los satélites internos del planeta y quizás alteraron la rotación de las lunas preexistentes que ya orbitan alrededor de Urano.

Las simulaciones muestran que el impacto podría haber creado hielo fundido y bloques de roca ladeados dentro del planeta. Esto podría ayudar a explicar el campo magnético inclinado y descentrado de Urano.

Urano es similar al tipo más común de exoplanetas, planetas que se encuentran fuera de nuestro sistema solar, y los investigadores esperan que sus hallazgos ayuden a explicar cómo evolucionaron estos planetas y comprender más acerca de su composición química.

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