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Hallan en Kenia las herramientas de piedra más antiguas del mundo

Las herramientas de piedra más antiguas del mundo, que datan de hace 3.3 millones de años y habrían sido utilizadas por los primeros seres del género Homo, fueron descubiertas en el norte de Kenia, revelaron científicos.
Se trata de piezas que son unos 700 mil años más antiguas que cualquier otra herramienta encontrada hasta ahora, lo que sugiere que especies como Australopithecus afarensis o Kenyanthropus platyops habrían sido más sofisticados de lo que se pensaba.

Las herramientas, que se encontraban enterradas a las orillas del lago Turkana, en el norte keniano, “son mucho más antiguas que cualquier otro utensilio hallado previamente”, afirma el doctor Nick Taylor, del Centro Nacional de Investigación Científica (CNRS) de Francia.

“Es realmente asombroso pensar en esa diferencia de tiempo de 700 mil años. Es monumental”, enfatiza Taylor, también profesor de la Universidad de Leiden, en Países Bajos.

La primera herramienta hallada, llamada Lomekwi 3, fue descubierta en 2011, cuando los investigadores tomaron un giro equivocado mientras caminaban bajo el calor por el seco paisaje keniano, pero para finales de 2012 se habían encontrado un total de 149 utensilios.

En otra visita de campo efectuada en 2014 se desenterraron todavía más, precisan los investigadores en un artículo publicado en la revista especializada Nature.

Entre las antiguas herramientas se incluyen afiladas láminas de piedra, extraídas de más rocas grandes y que probablemente fueron utilizadas para cortar; así como martillos y yunques, algunos de enormes tamaños.

Los investigadores hacen referencia a una pieza en particular que es grande y pesa 15 kilogramos, la cual probablemente fue utilizado como yunque.

Análisis de cenizas volcánicas y minerales alrededor del lugar donde se encontraron las herramientas, sugieren que datan de hace tres mil 300 millones de años.

Hasta este descubrimiento, los ejemplos más antiguos fueron herramientas halladas en Tanzania que tienen una antigüedad de unos 2.6 millones de años.

Los investigadores dicen que la enorme diferencia de años entre unas y otras revela cómo los métodos de fabricación y uso cambiaron con el tiempo, volviéndose más avanzadas.

Por ahora, los científicos desconocen quién hizo las herramientas en Kenia, pero estiman que sus dueños podrían haber sido ejemplares de los primeros seres del género Homo.

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Primera búsqueda de ondas gravitacionales para comprender el universo

Los detectores avanzados de ondas gravitacionales, Advanced Ligo, están listos para comenzar el próximo otoño uno de los más grandes experimentos de física que podría ampliar la forma en que observamos y comprendemos el universo en que vivimos.

Después de siete años de actualizaciones, los Advanced Laser Interferometer Gravitational Wave Observatories (Advanced Ligo) fueron inaugurados por científicos en una ceremonia realizada en las instalaciones de Hanford, Washington.

Los dos laboratorios, que distan entre sí por tres mil kilómetros, intentarán cazar por primera vez ondas gravitacionales, que se predice son resultado de acontecimientos extremos cósmicos, como la fusión de agujeros negros y la desaparición explosiva de estrellas gigantes.

Si se confirma la existencia estas ondas se abrirá un nuevo paradigma en la astronomía, indicó la gubernamental Fundación Nacional para la Ciencia (NSF, por sus siglas en inglés), de Estados Unidos.

Las instalaciones, ubicadas en medio de las plantas rodadores del sureste de Washington y los pinos del sudeste de Luisiana, están conectadas y diseñadas para detectar señales débiles de ondas gravitacionales emitidas por accidentes cósmicos.

Con estos observatorios, cuya primera ejecución está programada para el otoño de este año, los científicos ya no dependerán de los telescopios de luz tradicionales para observar los fenómenos en el cielo.

La Teoría general de la relatividad de Albert Einstein dice que tales ondas deberían existir, pero nunca se han detectado directamente, por lo que el Advanced Ligo espera cambiar eso y lograr lo que el Gran Colisionador de Hadrones de Europa hizo con el bosón de Higgs.

Advanced Ligo, financiado por la NSF y operado por las instituciones MIT y Caltech, “representa un paso sumamente importante hacia adelante en nuestro esfuerzo continuo para comprender los extraordinarios misterios de nuestro universo”, dijo France Córdova, director de NSF.

Los científicos tienen hoy un instrumento altamente sofisticado para detectar ondas gravitacionales, que “creemos nos darán información sobre sus orígenes y dinámicas sobre la naturaleza de la gravedad que no puede ser obtenida por las herramientas convencionales”, precisó.

Los observatorios dispararán haces de láser a lo largo de tubos de cuatro kilómetros de largo, que han sido equipados con espejos.

En teoría, las ondas gravitacionales deberían producir un pequeño cambio en las trayectorias de los rayos de luz y esto daría lugar a un patrón de interferencia característico cuando los dos haces se unan.

Cuando Ligo entró en operación en 2002, el sistema de 365 millones de dólares fue capaz de detectar cambios equivalentes a una milésima del tamaño de un diámetro de protones, pero sin encontrar ninguna señal de ondas gravitacionales.

A partir de 2008, más de 200 millones de dólares se destinaron a mejorar la óptica, el láser y otros componentes para una búsqueda más intensiva, por lo que será 10 vecesa más sensible que el experimento original.

Aunque Advanced Ligo está basado en Estados Unidos, es mucho más que un proyecto internacional pues cuenta con la experiencia significativa de otras 15 naciones como Alemania, Australia y Reino Unido.

“Advanced Ligo, a diferencia de su anterior encarnación, es casi una máquina de ‘no-perder’, porque sabemos que las galaxias colisionan”, afirmó el físico Matt Strassler, profesor visitante en la Universidad de Harvard, en una conferencia.

“Cuando dos galaxias colisionan, sus agujeros negros finalmente se fusionarán en el centro y esto produce, según Einstein, ondas gravitacionales. Esperamos que Advanced Ligo sea lo suficientemente potente como para observar esto”, dijo citado por la cadena NBC.

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Realizan mapa del arrecife más grande del golfo de México con drones

El Instituto de Ciencias Marinas y Pesquerías de la Universidad Veracruzana (UV) generó mediante el uso de drones y globos el primer mapa del arrecife Alacranes, el banco coralino más grande del golfo de México.
El proyecto, que dirige el investigador Javier Bello Pineda, permitió el registró y muestreo del arrecife que se ubica a 130 kilómetros de la costa de Yucatán y donde se encuentran diferentes tipos de macroalgas, pastos e islas arenosas.

La investigación pretende mejorar el proceso de toma de decisiones por parte de las autoridades, tomando en cuenta la parte académica y la investigación científica, dijo el especialista en un comunicado.

Posteriormente, el grupo de científicos visitó la zona para verificar lo que observaron en las fotografías tomadas por los drones y los globos, que ayudaron a tener un panorama general de la zona, indicó Bello Pineda

La importancia de esta investigación radica en que a pesar de que el arrecife Alacranes aparecía en relatos de los cronistas y navegantes desde la época colonial, en México no había imágenes, ni mapas que detallaran esta zona y sus ecosistemas.

La Comisión Nacional de Áreas Protegidas (Cananp) retomó este trabajo como referencia y base para lograr después de 20 años, “un programa de manejo para el Parque Nacional Arrecife Alacranes”, dijo el especialista, quien detalló que aunque la zona ya estaba declarada como área natural protegida no había ningún programa de manejo.

“Las imágenes de satélite nos ofrecen una visión muy amplia en cuanto a cobertura pero la resolución de los pixeles, los cuadros en la imagen que conforman una fotografía, no es tan buena como uno quisiera, para algunos procesos que nos interesa de los arrecifes”, mencionó.

Así que “se nos ocurrió que una cámara colocada en un globo inflado con helio, desplazado en la zona de estudio, era una buena alternativa para tomar imágenes de muy alta resolución. Encontramos que esa técnica daba imágenes de alta calidad, muy parecidas a las que toma un buzo in situ”, por ello, se emplearon estas herramientas.

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Arrecifes en el mundo han disminuido 30% en los últimos 30 años

El investigador de la Universidad de Guadalajara (UdeG), Pedro Medina Rosas, indicó que alrededor de 30 por ciento de los arrecifes en el mundo han disminuido de forma significativa en los últimos 30 años.
En el marco del Congreso Mexicano de Arrecifes Coralinos, organizado por la Sociedad Mexicana en esta materia (Somac) y la UdeG, agregó que en algunos lugares, la cobertura de los arrecifes alcanzaba 50 por ciento, pero en la actualidad es menor de 10 por ciento.

Manifestó que en Punta Mita, ubicada en Bahía de Banderas, por ejemplo, tras el fenómeno de El Niño hace casi 20 años, calentó el mar y disminuyó la cobertura de arrecifes a 5 por ciento.

Mencionó que preocupa la “situación delicada” de tales ecosistemas marinos, ya que hay efectos globales y locales, en su mayoría, exacerbados por el ser humano.

Añadió que el cambio climático, acrecentado por los contaminantes, modifica la temperatura y la química del agua, lo que repercute en los organismos, “en lo local, hay afectaciones por la construcción cercana a estas rocas y animales, pues los sedimentos modifican el acceso de la luz, elemento vital para la vida de los organismos”.

A su vez, el rector del Centro Universitario de la Costa (CUCosta), Marco Antonio Cortés Guardado, expresó que la fragilidad de los arrecifes coralinos y la multiplicación de las amenazas obligan a llevar el debate científico y descubrimientos al centro de las políticas ambientales de México y el mundo.

Destacó que México ha hecho esfuerzos por crear políticas públicas, “el conocimiento ha permitido que la población, académicos y gobierno hayan establecido áreas naturales protegidas, no obstante, falta una buena estrategia en materias de conservación y restauración”.

Precisó que de no existir un arrecife, no habría playa, pero además, “todo el oleaje y la energía que viene, por ejemplo, de un huracán, iría directo al hotel, de tal manera que esto afectaría la infraestructura año tras año”.

Resaltó la necesidad de que tanto investigadores como estudiantes conozcan y divulguen el manejo, conservación y aprovechamiento de los arrecifes coralinos.

Subrayó que por este motivo se realizó el foro, para compartir y debatir, en torno a los últimos avances científicos en biología, geología, genética, cambio climático, biodiversidad y monitoreo de estos organismos, entre otros temas importantes.

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Científicos hallan la forma de elaborar morfina casera

Un grupo de investigadores estadunidenses encontraron la manera de elaborar morfina en casa, sin emplear amapola de opio sino utilizando una levadura similar a la que se usa para hacer cerveza y pan.

El proceso, a través del cual una levadura modificada genéticamente transforma el azúcar en morfina, es una promesa para la medicina pero eleva la posibilidad de un mayor consumo de drogas ilegales, por lo que los científicos piden estrictos controles para su producción.

La morfina, derivada del opio obtenido de la amapola, se usa con frecuencia en pacientes sometidos a cirugía para aliviar el dolor, pero también puede convertirse en heroína.

En estudios previos, científicos habían alterado el ADN de la levadura para emular a la amapola con miras a elaborar analgésicos más baratos y menos adictivos pero sin lograrlo, y ahora especialistas de la Universidad de California completaron el proceso con éxito.

De acuerdo con un artículo publicado en la revista Nature Chemical Biology que da cuenta del hallazgo, el procedimiento es tan simple como elaborar cerveza en casa con levadura que convierte los azúcares en alcohol.

Los expertos modificaron la levadura genéticamente para producir una sustancia química intermediaria llamada reticulina (paso en el que se habían tropezado las investigaciones anteriores), con la cual lograron elaborar “cerveza de morfina”.

El doctor John Dueber, bioingeniero de la Universidad de California, campus Berkeley, explicó que el proceso tiene que ver con que la fermentación sea capaz de alimentar la glucosa en la levadura, que es una fuente barata de azúcar.

La levadura es sometida a varios pasos químicos requeridos y finalmente se obtiene el fármaco de uso terapéutico, vital para el alivio del dolor en muchos hospitales, cuya fabricación industrial necesita de una enorme cosecha de amapola de opio.

Aunque los investigadores no precisaron los pasos para la elaboración de esta droga casera, por cuestiones de seguridad, su trabajo serviría de base para fabricar narcóticos caseros sin amapolas.

Los expertos sin embargo afirman que es muy complicado que la gente común haga morfina en su casa ya que el proceso aún es ineficiente, pero que en un futuro su producción será tan fácil como hacer cerveza casera.

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Estudiantes descubren propiedades del nopal contra rayos UV

Estudiantes del Centro Universitario México (CUM) identificaron que los flavonoides extraídos del nopal poseen un efecto protector contra los rayos ultravioleta, lo que podría usarse como materia prima para desarrollar un bloqueador solar.

Esta cactácea tiene características morfológicas y fisiológicas que le permiten adaptarse a la escasa disponibilidad de agua, a las variaciones extremas de calor y, en especial, a las condiciones de zonas áridas y semiáridas de nuestro país.

Debido a ello, los jóvenes de nivel medio superior buscaron entre los compuestos del nopal aquellas sustancias que lo protegen de las condiciones ambientales (sequía o luz ultravioleta) para evaluar la actividad fotoprotectora.

Emily García Pinete explicó que el estudio consistió en extraer los compuestos químicos (metabolitos secundarios) que sintetiza la planta, mediante el uso de las soluciones hexánica y etanólica.

De esta manera, indicó, encontraron terpeno, ácido ascórbico y, sobre todo, flavonoides que tienen propiedades antioxidantes y protegen a las células del daño oxidativo (radicales libres) relacionado con algunos padecimientos propios del envejecimiento.

Carlos Aquino Rivera mencionó que después aplicaron esas soluciones sobre un conjunto de cepas de Staphylococcus aureus, cuyas bacterias fueron proporcionadas por el laboratorio de Biología experimental de la Universidad Autónoma Metropolitana (UAM), Unidad Xochimilco, a fin de irradiarlas con luz ultravioleta por varios periodos durante tres días.

“Los resultados obtenidos confirmaron un efecto protector contra la radiación ultravioleta y abre la posibilidad para elaboración de un bloqueador solar, porque el procedimientos mostró cuántas colonias de esos microorganismos expuestos se quemaron o murieron, y cuántas sobrevivieron”, expuso.

Al respecto, Lizeth Bernal Bouchan resaltó las ventajas de haber trabajado con ese tipo de bacterias, pues al incubarla por 24 horas dan numerosas colonias y permite detectar fácilmente cuando están vivas o muertas tras irradiarlas.

Destacó que si bien lograron el objetivo planteado, el estudio también les permitió conocer la capacidad antioxidante de esa cactácea mediante el método Briggs-Rauscher, que les arrojó una diferencia entre la actividad del nopal y las muestras comparativas.

Bernal Bouchan dijo que al someter el nopal a una solución rica en radicales libres, tardó al menos 10 minutos en oxidarse o cambiar de color, es decir, tuvo mayor actividad antioxidante que el café, con siete minutos, y el vino, con 4.5.

Con esta investigación, supervisada por la profesora Ivonne Herrera Reyes, los jóvenes investigadores hicieron énfasis en la importancia de incluir una porción de nopal en una dieta balanceada, pues es rico en carbohidratos, vitaminas, proteínas y minerales.

Emily, Lizeth y Carlos dijeron sentirse contentos y seguros por los “pequeños” aportes que hicieron al conocimiento científico, y esperan continuar con el proyecto para realizar las pruebas necesarias e impulsar de desarrollo de un filtro o crema protectora orgánica a base de nopal.

Agregaron que esa es la meta porque el ritmo de vida actual conduce a graves problemas de la salud, como resultado de exponerse a estrés, contaminantes y a las radiaciones ultravioleta del Sol que, de acuerdo con la Fundación Mexicana de Dermatología, es la principal causa de cáncer de piel.

Por los resultados, los jóvenes obtuvieron el segundo lugar en el área de Biología durante la pasada Expo Ciencias Metropolitana 2015, organizada por la Red Nacional de Actividades Juveniles en Ciencia y Tecnología, en colaboración con el Movimiento Internacional para el Recreo Científico y la Tecnología (MILSET, por sus siglas en francés).

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Tratan con éxito colitis mediante trasplante fecal

La nueva terapia para tratar la colitis producida por la bacteria clostridium y la ulcerosa es el trasplante fecal que consiste en pasar bacterias buenas de un individuo sano al paciente, con una eficacia de hasta 90 por ciento.

Al exponer sobre este tema en la Cumbre Sanofi 2015, Franco Scaldaferri, investigador de la Universidad Católica, en Italia, dijo que se está experimentando este tratamiento en intestino irritable, pero aún no hay suficientes datos sobre los resultados.

Manifestó que en los casos de colitis clostridium se tiene una eficacia de 90 por ciento, mientras que en la ulcerosa es de 40 por ciento.

Detalló que el procedimiento consiste en tomar de las heces fecales de una persona sana, y obtener bacterias buenas para colonizar la microbiota del paciente, que en su mayoría son adultos mayores.

“Suena horrible, pero esto ayuda a los pacientes con colitis”, dijo, “se toman las heces de la persona sana, se lavan y se prepara una solución que puede ser de 200 o 500 mililitros, dependiendo de lo que se necesite y se aplica al paciente mediante una colonoscopía, lavado rectal o por sonda nasogástrica”.

Los donadores de heces deben cumplir con requisitos similares a los de sangre, que son: no tener obesidad, ni infecciones, sin perforaciones o tatuajes recientes y no ser promiscuos, entre otros.

La cantidad de trasplantes dependerá de la respuesta del paciente, porque hay quienes con sólo uno pueden restablecer la microbiota y otros necesitarán tres o más.

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La historia eruptiva de volcanes ayuda a elaborar mapas de riesgo

La elaboración del mapa geológico de los volcanes y el estudio de los diferentes materiales que expulsan, permiten en su conjunto reconstruir la historia eruptiva de los mismos y proveer información que ayude ante una catástrofe natural.

Los estudios para determinar la historia eruptiva de los volcanes comienzan con el análisis morfológico mediante el procesamiento de la topografía digital, imágenes aéreas o satelitales y la elaboración de mapas temáticos, por ejemplo de pendientes, con los que se preparan modelos digitales en 3D.

Una vez en el campo se describen los depósitos o materiales arrojados por los volcanes, su aspecto, dimensiones, color y componentes, todo esto indica el tipo de erupción que tuvo lugar, detalla un comunicado la Academia Mexicana de las Ciencias.

“Esta información es muy valiosa para construir mapas de peligros volcánicos, en donde se plasman las zonas de mayor a menor peligro en caso de que el volcán haga erupción otra vez”, indicó en el texto el investigador de la Unidad Michoacán del Instituto de Geofísica de la Universidad Nacional Autónoma de México, Campus-Morelia, José Luis Macías Vázquez.

Estos mapas de peligros se utilizan por las autoridades de Protección Civil de los estados y el Centro Nacional de Prevención de Desastres (Cenapred) para producir mapas de riesgo volcánico, y así delimitar los puntos de reunión, las rutas de evacuación y los albergues en donde los habitantes serán trasladados ante cualquier eventualidad.

Macías Vázquez, junto con otros investigadores, técnicos y estudiantes de los Institutos de Geofísica, Geología y Geografía, estudian la historia eruptiva de diferentes volcanes, entre ellos el Nevado de Toluca, en el Estado de México, Chichón y Tacaná, en Chiapas; Tres Vírgenes y Cerro Prieto, en Baja California Sur y Baja California, respectivamente.

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Estudiantes del Tec logran modelo con carbón para purificar agua y aire

Un grupo de estudiantes del Tecnológico de Monterrey desarrolló un modelo de negocio para la producción de carbón activado y que a través del tratamiento nanotecnológico de las plumas de pollo, ayudaría en la purificación de agua y aire.

Los alumnos Aldo Javier Ávila, Julio Fredin, Lilian Osornio y Raúl Ramón, guiados por el maestro Edgar Williams García Sosa, son los responsables del modelo de negocio denominado “Daedalus Dynamics” con el lema “Un Hoy más limpio para un mejor Mañana”.

Nuestro proyecto consiste en poder purificar aire y agua usando carbón activado, mediante un proceso de esterilización, molienda y tratamiento nanotecnológico de las plumas de pollo”, explicó Julio Fredin, alumno de Licenciado en Ciencias Químicas.

Los estudiantes, que lograron el primer lugar de la edición 37 del Premio FRISA al Desarrollo Emprendedor, detectaron la necesidad de contrarrestar el impacto negativo que tiene la contaminación ambiental que provocan diversas industrias en México.

Los alumnos del Tec también descubrieron que las empresas nacionales de carbón activado sólo abastecen alrededor del 30 por ciento de la demanda total en el país, por lo que consideran que su proyecto ayudaría a esta problemática.

Nuestro producto puede ser de mucha utilidad para empresas que generan residuos de metales pesados en el agua de la industrias minera, alimentaria, eléctrica, acuífera, petrolífera y de energía en general”, añadió Julio.

Los jóvenes hallaron una importante ventaja competitiva frente a otras empresas que producen carbón activado, como las que lo extraen de la cáscara de coco, al aplicar procesos –que ya están patentando- y aprovechar residuos como las plumas de pollo.

El costo de los materiales para la construcción del carbón vegetal en base a las plumas de pollo no es alto; México es el principal consumidor del producto y Estados Unidos tiene un porcentaje alto de materia prima, por eso tomamos la decisión de materializar el proyecto de esa manera”, subrayó Aldo, quien estudia la carrera de Licenciado en Administración Financiera (LAF).

El premio para el equipo consiste en una beca para poder estudiar dos veranos en universidades extranjeras especializadas en temas de emprendimiento.

Además, contarán con el apoyo de la Incubadora del Tecnológico de Monterrey en espacios físicos y con asesoría, con revisión cada seis meses del proyecto.

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¿Qué necesita una universidad para estar entre las 10 mejores?

Hoy por hoy, ningún sitio web universitario que se respete está completo sin una frase que diga que la institución pertenece a las “mejores 100” de esto o aquello.

Los rankings se han convertido en una parte ineludible de la reputación e imagen de marca de las universidades, lo que las ayuda a atraer estudiantes, personal e inversiones para investigación.

Puede que algunas autoridades universitarias sean escépticas acerca de estos listados, pero todas están muy conscientes de su importancia.

Las tablas de clasificación de universidades son un fenómeno de la última década. Y sin embargo, su influencia es innegable.

“Es correcto decir que la universidad que no preste atención a cómo se construyen estas tablas es tonta”, dice el jefe de admisiones de la Universidad de Oxford, Mike Nicholson.

Pero estas tablas de clasificación parecen dominadas por un selecto grupo de instituciones que se repiten una y otra vez.

El Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) se acaba de coronar, por tercer año consecutivo, como la mejor universidad del mundo, de acuerdo con la lista de QS World University Rankings.

Entre las 20 primeras figuran 11 instituciones estadounidenses. El resto lo componen, en su mayoría, universidades europeas.

¿Cuál es el secreto de su éxito? ¿Qué hace falta para clasificarse entre lo más granado de la educación superior mundial?

Cómo ser la mejor

El factor más importante en el ranking de QS es la reputación académica. Se calcula encuestando a más de 60.000 académicos en todo el mundo sobre los méritos de la institución.

Ben Sowter, director de QS, explica que esto significa que las universidades con un nombre establecido y una marca fuerte tienen más probabilidades de figurar mejor.

El segundo factor, “citaciones (a profesores) por facultad”, estudia la fortaleza de la investigación en las universidades, a partir del número de veces que trabajos de investigación son citados por otros especialistas.

La proporción de académicos en relación al número de estudiantes representa otro elemento de enorme peso.

Estos tres aspectos dan cuenta de cuatro quintos de la puntuación.

También se otorgan puntos por ser más internacional, en términos profesorales y estudiantiles.

Grandes marcas

Todo esto significa que las universidades grandes, prestigiosas, de mucha investigación, con departamentos científicos fuertes y mucha colaboración internacional, tienen mayores probabilidades de alzarse con los primeros puestos.

¿Es esta una manera justa de determinar qué universidades son mejores? ¿Hace esto alguna referencia a la calidad de la enseñanza o a las habilidades de alumnado?

“No miramos de forma exhaustiva lo que están haciendo las universidades”, dice Sowter.

“Siempre será un instrumento poco refinado”, apunta, para añadir que esta característica constituye la fortaleza y la debilidad de tales listas.

Puntos por inmigración

El efecto general de una década de rankings ha sido positivo, argumenta Sowter. Ha hecho que las universidades se examinen con más detalle a sí mismas para averiguar cómo se comparan con sus rivales.

Siempre ha habido “listas no escritas, basadas en estereotipos”, dice. Así que tener más transparencia permite un debate más abierto.

Pero la creación de un ranking de esta naturaleza tiene su propia dinámica. Sowter admite que se han dado consecuencias no intencionadas.

“Algunos se obsesionan demasiado”, dice. Mejorar la posición de la universidad en el ranking se ha incorporado a la misión de algunas universidades.

También ha ganado un estatus cuasi oficial. El sistema de inmigración de Dinamarca le otorga puntos adicionales a los aspirantes según el puesto que su universidad ocupa en la clasificación.

La presión para escalar posiciones ha empujado a algunas universidades a intentar manipular el resultado, enviando datos incorrectos.

El ranking de educación superior de The Times (THE) es todavía más específico acerca de los criterios que hacen que una universidad se encuentre entre las mejores 200.

Incluye un ingreso total superior a US$750.000 por académico, una relación de estudiantes-profesores de casi 12 a 1, cerca de un quinto de profesores y estudiantes internacionales y un ingreso por investigación de cerca de US$230.000 por académico.

“Se necesita dinero del bueno, es esencial pagar los salarios que atraigan y retengan a los mejores especialistas y para construir las instalaciones que se requieran”, dice el editor del THE, Phil Baty.

Clasificaciones múltiples

Sin importar cómo se calculan, hay una seductora simplicidad en las tablas de clasificación.

“Para bien o para mal, los rankings han sido muy influyentes entre los estudiantes, así como entre líderes políticos y algunas universidades en varios países”, dice Philip Altbach, director del Center for International Higher Education del Boston College.

Pero advierte sobre los criterios que se usan para la medición. ¿Deberían las universidades que no hacen investigación ser comparadas con instrumentos diseñados para las que sí la hacen en forma intensiva?

Un intento por crear un tipo diferente de comparación universitaria fue lanzado este año por la Unión Europea, con el proyecto U-Multirank.

El proyecto hace menos hincapié en la reputación y deja que los estudiantes seleccionen sus propios criterios para hacer las comparaciones.

La idea es que un estudiante que quiere inscribirse en un curso de arte no va a sacar mucho de clasificaciones hechas sobre el número de proyectos internacionales de investigación en ciencias.

Andreas Schleicher, director de educación de la OCDE, organización que creó la prueba Pisa para las escuelas, quiere comenzar a efectuar comparaciones en educación superior.

Schleicher dice que el público exige que se evalúe la calidad de las universidades.

Pero en vez de mirar qué entra a las universidades -dinero, personal, instalaciones-, quiere averiguar qué sale de ellas, en la forma de lo que los estudiantes están aprendiendo.

Una propuesta para elaborar una clasificación diferente será sometida a consideración de la OCDE dentro de poco, asegura.

No es difícil ver las limitaciones de los rankings de universidades, actualmente dominados por cierto tipo de institución y sin mucha consideración por los atributos de sus estudiantes.

Pero tales listas tienen un atractivo innegable.

“El hecho de que la gente esté discutiendo el asunto es un incentivo para el cambio”, admite Sowter.

BBC Mundo