Mineral nunca visto en la Tierra se encuentra dentro del meteorito ruso

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Los cazadores de oro en el sur de Rusia podrían haberse desilusionado al saber que la roca amarilla moteada que descubrieron no era una piedra preciosa de metal valioso. En cambio, era una extraña pieza de escombros portados por el espacio que contenía un nuevo mineral que nunca antes se había visto en la Tierra.

El mineral proviene del meteorito Uakit, llamado así por la ubicación rusa donde fue encontrado. Los científicos presentaron recientemente su descubrimiento del nuevo mineral del meteorito, llamado uakitite, en la Reunión Anual de la Sociedad Meteorítica en Moscú.

Los investigadores encontraron que más del 98 por ciento del meteorito consiste en kamacita, una aleación de hierro y 5 a 10 por ciento de níquel, que se forma en el espacio y se encuentra solo en los meteoritos , que son rocas que caen del espacio a la superficie de la Tierra. El 1 o 2 por ciento restante del meteorito consiste en poco más de una docena de minerales que, en su mayor parte, se forman exclusivamente en el espacio. Además de eso, la composición de la extraordinaria roca espacial sugiere que se debe haber formado bajo temperaturas extremadamente altas, más de 1.800 grados Fahrenheit (1.000 grados Celsius), dijeron los investigadores. [ Estrellas caídas: una galería de meteoritos famosos ]

El equipo examinó el meteorito con potentes microscopios e identificó la uakitita como pequeños granos de no más de 5 micrómetros, unas 25 veces más pequeños que un fino grano de arena. El nuevo mineral es tan pequeño que los científicos no pudieron reconstruir todas sus propiedades físicas.

Pero pudieron determinar que el mineral es estructuralmente similar a otros dos minerales transportados por el espacio, la carlsbergita y la osbornita. Estos minerales se conocen como mononitruros porque contienen un solo átomo de nitrógeno en su fórmula química.

Los mononitruros son muy duros y algunas veces se usan como material abrasivo, dijo Victor Sharygin, geólogo del Instituto de Geología y Mineralogía en Novosibirsk, Rusia, e investigador principal sobre el descubrimiento de la uakitita.

Algunas publicaciones de noticias han informado que el uakitite es más duro que un diamante, pero Sharygin dijo que ese no es el caso. De hecho, dijo, “la dureza de la uakitita no se midió directamente”, porque los granos eran demasiado pequeños. En cambio, los científicos calcularon la dureza utilizando nitruro de vanadio producido sintéticamente , un mineral que se parece mucho a la uakitita.

Los investigadores predijeron que la uakitita está entre 9 y 10 en la escala de dureza de Mohs, lo que significa que es muy difícil: un diamante cae a 10. Pero Sharygin explicó que la escala de Mohs tiene un amplio rango entre 9 y 10. Todos los mononitruros caen a este la escala, dijo, “pero su dureza es menor que [la de] un diamante”.

Sharygin dijo que el nitruro de boro sintético , otro mineral producido a temperaturas increíblemente altas, es probablemente el único mineral que se aproxima a ser tan duro como un diamante.

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