Los fósiles sudafricanos reescriben la historia temprana de la vida en la tierra

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Los científicos dijeron el jueves que han desenterrado restos parciales de anfibios primitivos del período Devónico llamados Tutusius umlambo y Umzantsia amazana en un sitio llamado Waterloo Farm cerca de Grahamstown, Sudáfrica.

Aunque los fósiles son fragmentarios, los investigadores dijeron que Tutusius y Umzantsia probablemente compartieron el plan corporal de los primeros anfibios con cuatro patas, cruzadas de cocodrilo y peces, comiendo pequeños peces mientras estaban en el agua y tal vez pequeños invertebrados mientras estaban en tierra. .

Umzantsia tenía aproximadamente 28 pulgadas de largo (70 cm) con una mandíbula inferior larga y delgada, aparentemente armada con pequeños dientes puntiagudos. Tutusius, conocido por un único hueso de la cintura escapular, medía aproximadamente un metro de largo. Fue nombrado en honor del clérigo anglicano sudafricano y activista de los derechos humanos Desmond Tutu.

Estaban entre la ola temprana de tetrápodos, un grupo que incluía a todos los vertebrados terrestres. Los primeros tetrápodos evolucionaron de los peces durante el Devónico. Hasta ahora, se había pensado que esta revolución de la evolución se produjo en climas cálidos porque los fósiles de todos los anfibios más antiguos conocidos, así como sus precursores de peces, se habían encontrado en lugares que eran tropicales o subtropicales en ese momento.

África durante el Devónico formaba parte de un supercontinente llamado Gondwana que también abarcaba Sudamérica, India, Australia y la Antártida. El sitio de Waterloo Farm estaba dentro del círculo polar ártico.

“Así que ahora sabemos que los tetrápodos, a fines del Devónico, vivieron en todo el mundo, desde los trópicos hasta el círculo antártico”, dijo el paleontólogo Robert Gess, con sede en el Museo de Albany en Grahamstown, como parte del Centro Sudafricano de Excelencia en Palaeosciences, centrada en la Universidad de Witwatersrand.

“Así que es posible que se originaron en cualquier lugar y que podrían haberse trasladado a tierra en cualquier lugar. Realmente amplía el alcance de las posibilidades “, agregó Gess.

El sitio de Waterloo Farm era un entorno de boca de río, un estuario de marea abierto al mar, y probablemente tenía un clima frío similar a la costa atlántica del norte de Noruega, dijo el paleontólogo Per Ahlberg de la Universidad de Uppsala en Suecia.

“Sin duda habría habido varios meses de oscuridad invernal, así como sol de medianoche en el verano”, dijo Ahlberg, y agregó que probablemente haya nevado en invierno.

La investigación fue publicada en la revista Science.

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