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Primeros humanos abandonaron África hace más de 2 millones de años

Los arqueólogos que trabajan en la región de Shangchen en China han descubierto docenas de herramientas de piedra, la más antigua data de hace 2,1 millones de años, lo que las convierte en la evidencia más antigua conocida de una presencia humana fuera de África.

Los humanos antiguos, probablemente una forma de Homo erectus , ocuparon lo que ahora es la región de Shangchen de China hace unos 2.1 millones de años, según una nueva investigación publicada hoy en Nature . Esta área se encuentra a unas 400 millas (660 km) al oeste de Shanghai, pero lo más importante es que está aproximadamente a 9,000 millas (14,000 km) al este de África, el lugar de nacimiento de los homínidos. El descubrimiento de 96 herramientas de piedra enterradas dentro de 17 capas de sedimento en gran parte continuas, que datan de entre 1.3 millones y 2.1 millones de años atrás, sugiere que los humanos hicieron su camino desde África hasta China hace más tiempo de lo que pensamos.

Antes de este descubrimiento, se descubrió en Dmanisi, Georgia, la evidencia más antigua conocida de la actividad de los homínidos fuera de África, concretamente herramientas y huesos de una especie humana, posiblemente Homo erectus , que se remonta a 1,85 millones de años. Otras herramientas y fósiles encontrados en China y Java datan de hace entre 1.5 millones y 1.7 millones de años. Pero esta nueva evidencia rompe la barrera de los dos millones de años, una primicia para los arqueólogos que trabajan fuera de África. El asombroso descubrimiento muestra que los llamados “humanos arcaicos” estaban retozando alrededor de Asia unos 1.3 millones de años antes de que nuestra especie, Homo sapiens , incluso existiera.

Un equipo dirigido por Zhaoyu Zhu de la Academia de Ciencias de China en Guangzhou, China, descubrió los artefactos en la meseta de Loess en China. Los investigadores sacaron 82 herramientas de piedra en copos y 14 piedras sin placas. Las herramientas, que datan del Pleistoceno temprano, eran básicas en su construcción pero diversas en términos de función, e incluían núcleos, escamas, raspadores, puntas, barrenadores, picos y martillos, estos últimos exhibían signos de uso. Otras excavaciones en el sitio revelaron el fragmento de la mandíbula inferior de un ciervo, y los fósiles de un bóvido, otro herbívoro de pezuña hendida, entre otros fragmentos de hueso. Es importante destacar que ninguno de los fósiles de animales exhibió signos de carnicería, como marcas de corte o ruptura deliberada para acceder a la médula ósea, por lo que no se encontró evidencia directa del procesamiento de los animales.

Los artefactos fueron descubiertos dentro de 17 capas sedimentarias. Once de estas capas se asociaron con un ambiente húmedo y cálido, capas que por casualidad contenían los depósitos más ricos de herramientas de piedra (80 para ser exactos). Las otras seis capas se asociaron con un ambiente más frío y seco, y presentaron muchos menos artefactos. Zhu y sus colegas dicen que las 17 capas abarcan un largo período, alrededor de 850,000 años, durante el cual la región fue ocupada repetidas veces, aunque no necesariamente, por humanos, y que las condiciones ambientales probablemente contribuyeron de manera importante al éxito y la lucha de estas poblaciones.

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Algunas de las herramientas encontradas en el sitio. Imagen: Zhaoyu Zhu y otros, 2018 / Naturaleza

Como siempre, es importante analizar cómo llegaron los investigadores a sus citas. En este caso, utilizaron una técnica conocida como datación paleomagnética, que analiza el sedimento y el loess (arena arrastrada por el viento). Esta técnica de datación aprovecha la influencia del campo magnético de nuestro planeta cuando se voltea, lo que hace de vez en cuando, convirtiendo el polo norte magnético en el sur magnético, y viceversa. Los minerales magnéticos enterrados dentro de los sedimentos y loess registran estos cambios de polaridad, que los científicos pueden vincular a una referencia de fecha conocida como la escala de tiempo de polaridad geomagnética.

En este caso, las capas tenían edades comprendidas entre 1.3 millones y 2.1 millones de años atrás. Es importante destacar que los minerales dentro de las 17 capas sedimentarias, y no los artefactos en sí, estaban fechados, por lo que es un ejemplo de datación “indirecta”. Es posible, por lo tanto, que estos artefactos no sean tan antiguos en las citas, pero es difícil explicar cómo estos elementos podrían haber llegado allí (tal vez estas herramientas fueron enterradas deliberadamente, por ejemplo). Además, es importante señalar que no se descubrieron pruebas fósiles de humanos en el sitio, por lo que es imposible para los investigadores vincular las herramientas a una especie específica de ser humano.

Es notable que los humanos vivieron y prosperaron en China hace dos millones de años, pero está completamente dentro del ámbito de la posibilidad. Los homininos se originaron en África hace más de seis millones de años, y las primeras herramientas en el registro arqueológico datan de hace tres millones de años. Al escribir en Nature News & Views , John Kappelman, un antropólogo de la Universidad de Texas en Austin, explica:

La caminata de aproximadamente 14,000 kilómetros [9,000 millas] desde el este de África hasta el este de Asia representa un rango de expansión de proporciones dramáticas. La dispersión de los homínidos probablemente se vio facilitada por el aumento de la población a medida que se trasladaban a nuevos territorios y llenaban nichos vacíos, y también podría haber sido impulsado por el fenómeno de agotamiento de recursos que subyace a la alta movilidad de los cazadores-recolectores de hoy. Sin embargo, incluso con una tasa de dispersión de solo 5-15 kilómetros [3-9 millas] por año, un valor dentro del rango diario de búsqueda de cazadores-recolectores modernos, la distancia entre África y Asia podría haberse cubierto en solo 1,000-3,000 años.

Kappelman dice que se requiere más trabajo arqueológico para mostrar la velocidad exacta y la ruta tomada por estos humanos antiguos.

A Katerina Harvati, jefa de paleoantropología del Centro Senckenberg para la Evolución Humana y Paleoambiente, le gusta el nuevo estudio, diciendo que los autores hicieron un buen trabajo con su trabajo de campo, citas y análisis. Ella dijo que los artefactos son convincentes y que el uso de la datación paleomagnética era apropiado. Pero Harvati cree que hay margen de mejora, tanto para el estudio geológico del sitio, como para el uso de otras técnicas de datación.

“Creo que el trabajo debería ampliarse con trabajo de campo adicional, especialmente nuevas excavaciones en los sitios descubiertos”, le dijo Harvati a Gizmodo. “Sin embargo, los autores han demostrado presencia humana hace más de dos millones de años en el este de Asia. Si las citas son correctas, esta sería la primera presencia humana fuera de África “.

Harvati dice que es sorprendente que los homínidos no hayan expandido su rango geográfico fuera de África antes, especialmente después de la primera aparición de herramientas de piedra hace unos tres millones de años.

“¿Existía una barrera geográfica o ecológica para la dispersión, o la expansión era posible gracias a desarrollos cognitivos, anatómicos o culturales? Este hallazgo hace retroceder tal expansión geográfica, y también parece mostrar que la presencia humana podría haber estado estrechamente vinculada a las condiciones climáticas favorables “, dijo. “Ayudará a evaluar nuestras hipótesis sobre cuál fue el factor crítico para las primeras migraciones humanas”.

Sin duda, las pistas sobre el momento de la dispersión humana y los factores detrás de la evolución humana en sí misma probablemente residan dentro de África. Si realmente vamos a entender cómo y por qué los humanos pudieron diseminarse por el planeta, exploraremos aún más la cuna que fue nuestro primer hogar.

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Los fósiles sudafricanos reescriben la historia temprana de la vida en la tierra

Los científicos dijeron el jueves que han desenterrado restos parciales de anfibios primitivos del período Devónico llamados Tutusius umlambo y Umzantsia amazana en un sitio llamado Waterloo Farm cerca de Grahamstown, Sudáfrica.

Aunque los fósiles son fragmentarios, los investigadores dijeron que Tutusius y Umzantsia probablemente compartieron el plan corporal de los primeros anfibios con cuatro patas, cruzadas de cocodrilo y peces, comiendo pequeños peces mientras estaban en el agua y tal vez pequeños invertebrados mientras estaban en tierra. .

Umzantsia tenía aproximadamente 28 pulgadas de largo (70 cm) con una mandíbula inferior larga y delgada, aparentemente armada con pequeños dientes puntiagudos. Tutusius, conocido por un único hueso de la cintura escapular, medía aproximadamente un metro de largo. Fue nombrado en honor del clérigo anglicano sudafricano y activista de los derechos humanos Desmond Tutu.

Estaban entre la ola temprana de tetrápodos, un grupo que incluía a todos los vertebrados terrestres. Los primeros tetrápodos evolucionaron de los peces durante el Devónico. Hasta ahora, se había pensado que esta revolución de la evolución se produjo en climas cálidos porque los fósiles de todos los anfibios más antiguos conocidos, así como sus precursores de peces, se habían encontrado en lugares que eran tropicales o subtropicales en ese momento.

África durante el Devónico formaba parte de un supercontinente llamado Gondwana que también abarcaba Sudamérica, India, Australia y la Antártida. El sitio de Waterloo Farm estaba dentro del círculo polar ártico.

“Así que ahora sabemos que los tetrápodos, a fines del Devónico, vivieron en todo el mundo, desde los trópicos hasta el círculo antártico”, dijo el paleontólogo Robert Gess, con sede en el Museo de Albany en Grahamstown, como parte del Centro Sudafricano de Excelencia en Palaeosciences, centrada en la Universidad de Witwatersrand.

“Así que es posible que se originaron en cualquier lugar y que podrían haberse trasladado a tierra en cualquier lugar. Realmente amplía el alcance de las posibilidades “, agregó Gess.

El sitio de Waterloo Farm era un entorno de boca de río, un estuario de marea abierto al mar, y probablemente tenía un clima frío similar a la costa atlántica del norte de Noruega, dijo el paleontólogo Per Ahlberg de la Universidad de Uppsala en Suecia.

“Sin duda habría habido varios meses de oscuridad invernal, así como sol de medianoche en el verano”, dijo Ahlberg, y agregó que probablemente haya nevado en invierno.

La investigación fue publicada en la revista Science.

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Pareja de Zimbabwe se casa después de que el cocodrilo muerde el brazo de la novia

Una pareja atacada por un cocodrilo se casó días más tarde en un hospital de Zimbabwe, donde la novia se estaba recuperando después de perder un brazo.

“En una semana pasamos de la conmoción y la agonía a una experiencia realmente increíble”, dijo Jamie Fox, de 27 años, a The Associated Press el lunes.

Fox y su entonces prometido, Zanele Ndlovu, navegaban en canoa por el Zambezi, uno de los ríos más largos de África cuando un cocodrilo los atacó el 30 de abril. Zenele perdió su brazo derecho y sufrió lesiones en la mano izquierda. Cinco días después, se casaron en la capilla de un hospital.

“Nos alegramos de que aún tenemos nuestras vidas y nos las arreglamos para mantener la fecha de nuestra boda. Las celebraciones continuaron en el lugar original, pero Zenele y yo tuvimos que permanecer en el hospital”, dijo Fox.

Él describió la boda como “increíble”.

Victoria Falls Guide, un sitio web de viajes, describe el piragüismo en el Zambezi sobre las Cataratas Victoria “la actividad perfecta para aquellos que no solo quieren ver la abundante vida de aves y animales, sino también experimentar la paz, tranquilidad y belleza del río Zambezi ”

Para la pareja, la experiencia se convirtió en un incidente aterrador.

“Estaba gritando, tratando de salvarla. No se quejaba de dolor cuando logramos sacarla del agua, tal vez por la conmoción. Esperábamos que los doctores salvaran su brazo, pero no fue así”. dijo Fox, y agregó que la pareja había salido por alrededor de 18 meses.

“Le propuse matrimonio en febrero. Esperamos establecernos en el Reino Unido, así que estamos clasificando su visa y luego pensaremos en la luna de miel”, dijo.

Zanele fue dado de alta del hospital el lunes.

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Niña sudafricana no muestra rastro del VIH tras 8 años sin medicación

Una niña sudafricana de nueve años infectada con el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) desde su nacimiento ha vivido los últimos ocho sin medicación ni rastros de la infección, tras haber sido tratada solamente durante sus primeros meses de vida, según un estudio presentado hoy en París.

Los investigadores del Instituto Nacional estadounidense de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID) presentaron este caso prometedor en la IX edición de la conferencia de investigación sobre el VIH, organizada por la Sociedad Internacional contra el Sida (IAS).

En condiciones normales, los seropositivos deben medicarse toda su vida para mantener a raya el virus, pero esta niña ha sorprendido a los expertos al poseer una carga viral indetectable sin la ayuda de tratamiento.

Se trata del primer menor en controlar el virus durante un periodo prolongado sin terapia en África, señalaron los científicos, y el tercero a nivel mundial.

La joven sudafricana, que permaneció en todo momento bajo supervisión, comenzó a ser medicada cuando contaba con tan solo nueve semanas de vida y dejó de recibir el tratamiento tras 40 semanas, cuando la carga viral había pasado a ser indetectable.

“Este caso podría ayudarnos a comprender cómo el sistema inmunológico controla el VIH y guiar futuras investigaciones sobre la interrupción temprana de la medicación”, afirma el estudio, que advierte de que la niña no está curada porque hoy en día es imposible eliminar el virus en el cuerpo de los portadores.

En 2015, el Instituto Pasteur de Francia anunció que una adolescente, seropositiva desde su nacimiento, dejó de tomar medicamentos cuando tenía seis y había pasado los últimos 12 sin tratamiento ni rastros de la infección.

Un caso similar con un niño infectado con VIH y tratado tempranamente fue descrito en Estados Unidos (el llamado “bebé Misisipi”), pero la remisión solo duro 27 meses tras el cese de la terapia.

El virus se ha cobrado 36 millones de vidas desde que fue detectado en 1981, y en la actualidad el 53 % de los portadores del VIH tiene acceso a medicamentos antirretrovirales, según los datos presentados la semana pasada por el Programa de Naciones Unidas para la Lucha contra el Sida (UNAIDS).

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Confirman la existencia del séptimo continente. ¿Es una sensación científica?

Recientemente en los medios han aparecido noticias sobre el descubrimiento de un nuevo continente. ‘Científicos hallan un continente subacuático’, ‘Confirman que existe un séptimo continente en la Tierra’, rezan algunos de los muchos titulares publicados por medios de todo el mundo.

¿Cuál es la causa de tanta reacción?

El 16 de febrero la revista ‘Nature’ publicó un artículo basado en el estudio titulado ‘Zealandia: el continente oculto de la Tierra’, en el que un grupo de 11 científicos de varios países afirman haber encontrado un séptimo continente.

Según los geólogos, Nueva Zelanda y Nueva Caledonia no son islas, sino los puntos más elevados de un enorme continente, Zealandia, el 94% del cual está bajo el agua.

¿Pero qué es un continente?

La verdad es que no existen criterios unificados para definir un continente. En ciencia con este concepto se entiende una superficie de tierra grande y continua rodeada totalmente de agua. La definición científica no evita que la lista de continentes de la Tierra sea distinta en diferentes países. En Rusia, por ejemplo, se considera que los continentes son seis (Norteamérica, Sudamérica, Eurasia, África, Australia y la Antártida), mientras que en el Reino Unido son siete, pues los británicos consideran que Asia y Europa constituyen dos continentes separados.

¿Por qué creen que Zealandia es un continente?

La corteza terrestre en el área que ocupa Zealandia tiene características más propias de una corteza continental que oceánica, dicen los investigadores. La corteza continental es más alta y más gruesa que la oceánica, y tiene una composición diferente.

Además, Zealandia tiene unos límites precisos y no forma parte de Australia, ya que las dos están separadas por la fosa Cato.

¿Una cuestión más política que científica?

La verdad es que el concepto de Zealandia no es nuevo y que en Nueva Zelanda la discusión existe desde hace décadas, aunque nunca hasta ahora esta región había sido clasificada como un continente.

Muchos de los datos del estudio fueron recopilados a raíz de la aspiración de las autoridades neozelandesas de ampliar los límites de sus zonas marítimas, y el estudio científico de la plataforma submarina fue financiado en parte por el Gobierno de Wellington. Este análisis fue posteriormente utilizado durante la preparación de la solicitud a la ONU para expandir los límites marinos de Nueva Zelanda en unas 200 millas marítimas (unos 370 kilómetros) en una zona rica en recursos.

¿Qué cambiaría si Zealandia fuera declarada continente?

Aparte de los posibles beneficios para Nueva Zelanda, es poco probable que el reconocimiento de Zealandia como séptimo (u octavo) continente conllevara cambios drásticos. Al fin y al cabo, hasta ahora la humanidad no se ha puesto de acuerdo sobre el número de continentes que existen en el planeta.

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Una mujer engaña a la muerte pero lo descubre después de revisar sus instantáneas

Una fotógrafa rusa engañó sin saberlo a la muerte, y se dio cuenta de ello mucho después, cuando revisaba las instantáneas captadas con su cámara y descubrió que estaba siendo acechada por uno de los animales más peligrosos del mundo, informa el diario ‘Daily Mail’.

Julia Sundukova, de 37 años, mientras exploraba el parque nacional de Andasibe, en Madagascar, se detuvo junto a un lago para fotografiar el paisaje. Y como se puede contemplar en la instantánea, el lugar no presenta nada insólito, solo un típico paisaje tropical.

Sin embargo, escondido en la espesa vegetación algo observaba atentamente todos los movimientos de la fotógrafa: un cocodrilo del Nilo, uno de los depredadores más mortales para el hombre. “No fue hasta cuando miré las fotos que noté un ojo, luego me di cuenta que era un cocodrilo. Se me pusieron los pelos de punta, estaba tan cerca de este depredador. Es fantástico cómo pueden esconderse entre la vegetación y convertirse en parte del paisaje “, comentó Sundukova.

Los cocodrilos del Nilo pueden alcanzar hasta 6 metros de largo y habitan en pantanos, ríos y lagos en el África subsahariana. Se estima que cada año estos reptiles atacan a entre 245 y 745 personas, teniendo un 63% de los casos un desenlace fatal.

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Número de desnutridos en el mundo descenderá en 150 millones en 2025

El período de precios altos de los productos básicos agrícolas muy probablemente ha terminado, señalaron la OCDE y la FAO en su informe de perspectivas para los próximos 10 años, según el cual en 2025 el número de desnutridos en el mundo bajaría a 650 millones de personas, frente a los 800 millones actuales.

La Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos (OCDE) y la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO) advirtieron la necesidad de estar alerta, ya que la posibilidad de grandes fluctuaciones de los precios continúa siendo elevada.

El informe OCDE-FAO Perspectivas agrícolas 2016-2025 prevé que los precios de los productos básicos agrícolas ajustados a la inflación se mantengan relativamente sin cambios en conjunto durante la próxima década. Sin embargo, se espera que los precios del ganado aumenten en relación a los de los cultivos.

El reporte dijo que a medida que la población cuente con mayores ingresos -en especial en las economías emergentes-, la demanda de carne, pescado y aves de corral experimentará un fuerte crecimiento.

A nivel mundial, se prevé que el aumento de la demanda de alimentos y piensos para una creciente y más opulenta población se cubra principalmente a través de incrementos de la productividad. Se espera que las mejoras de rendimientos representen cerca del 80 por ciento del crecimiento en la producción agrícola.

Según el análisis de referencia realizado en las Perspectivas, suponiendo que no se produzcan cambios en el presente escenario, el crecimiento previsto de la disponibilidad de alimentos se traduciría en una reducción del número de personas subalimentadas en el mundo de alrededor de los 800 millones de hoy a menos de 650 millones en 2025.

El análisis indicó que en África subsahariana la tasa de subalimentación se reduciría del 23 al 19 por ciento. Pero debido al rápido crecimiento demográfico, la región seguirá contando con una proporción creciente de la población mundial víctima del hambre.

Esto implica que, sin medidas contundentes para salir del escenario actual, no se erradicará el hambre en 2030 -como señala uno de los objetivos adoptados recientemente por la comunidad internacional- lo que hace necesario actuar con decisión.

El informe de este año presta atención especial a las perspectivas y desafíos de la agricultura en África subsahariana. El desarrollo del sector agrícola de ese continente viene determinado por el aumento de la clase media y la rápida urbanización, así como el mayor interés comercial en los recursos y tierras de cultivo africanas.

La OCDE y la FAO apuntaron que el grueso de las exportaciones de productos básicos continuará teniendo origen en unos pocos países. Las importaciones, sin embargo, estarán mucho menos concentradas. Aunque se prevé que China siga siendo un mercado clave para algunos productos, en particular la soya.

En la presentación en Roma de las Perspectivas agrícolas, el secretario general de la OCDE, Ángel Gurría, aseguró: “A pesar de que asistimos a un período de menores precios agrícolas, tenemos que estar alerta, ya que los cambios en los mercados pueden ocurrir rápidamente”.

Resaltó que la prioridad para los gobiernos en el contexto actual es implementar políticas que incrementen la productividad agrícola de manera coherente y sostenible.

“Es necesario un crecimiento significativo de la producción para satisfacer la creciente demanda de alimentos, piensos y materias primas para usos industriales, y todo ello debe hacerse de manera sostenible”, dijo por su parte el director general de la FAO, José Graziano da Silva.

Según el informe, se espera que el comercio agrícola mundial crezca un 1.8 por ciento anual en volumen durante los próximos 10 años, en comparación con el 4.3 por ciento anual durante la última década y que los precios al consumidor de los alimentos sean menos volátiles que los precios de los productores agrícolas en la próxima década.

En los países en desarrollo se calcula que el consumo de azúcar aumentará en un 15 por ciento per cápita y el de los productos lácteos en un 20 por ciento durante el período de la proyección y se prevé que la producción agrícola aumente en torno al 1.5 por ciento anual a nivel mundial y en Asia meridional y oriental.

Según el reporte, en América Latina, el cultivo de soya protagonizará la mayor parte del aumento estimado del 24 por ciento de la superficie cultivada en los próximos 10 años.

NTX

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Turistas despertaron con leones “lamiendo” su casa de campaña

Un grupo de turistas que acampaban en África vivieron un momento inesperado: despertaron con un grupo de leones lamiendo su casa de campaña.

Las imágenes fueron dadas a conocer a través de redes sociales por los turistas estadounidenses, quienes estuvieron “al borde de la muerte”.

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Sucedió en la reserva ecológica Kgalagadi Transfrontier Park, ubicada entre Botswana y Sudáfrica.

Según señala Francie Francisca Lubbe, turista que vivió la experiencia, grabó y difundió el video, los leones estaban sedientos y estaban bebiendo el agua de lluvia que quedó en la casa de campaña.

“Llovió durante la noche y al amanecer tres leones estaban bebiendo el agua de la casa. No hubo ruido, ni siquiera había algún olor raro”, explicó en su publicación. “Hicimos todo para no interrumpirlos”, añadió.

Aunque fue compartido a través de Facebook, el video llegó hasta YouTube, en donde ya supera el millón de visitas en unos cuántos días de haber sido publicado.

Para Lubbe, la experiencia fue “un privilegio”. Además compartió una serie de fotografías en los que se podrían ver a sus “visitantes” oliendo una parrilla en la que habían preparado un asado la noche anterior.

El par de turistas han sido reconocidos en redes sociales por la calma con la que llevaron el tenso momento. “Muy a menudo las personas se espantan y se comportan de una manera terrible a los leones que se les acercan en su hábitat natural”, explicaron Dereck y Beverly Joubert, expertos en filmaciones en la naturaleza, informa el periódico británico “The Independent”.

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Los leones en África occidental están en peligro de extinción

De acuerdo a un estudio dado a conocer recientemente por la revista estadounidense “National Geographic”, los leones podrían llegar a desaparecer en el continente, en caso de que no mejoren las medidas de conservación.

La población de leones se extendía desde Senegal a Nigeria, una distancia de aproximadamente dos mil 400 kilómetros. Sin embargo, una investigación reciente da a conocer que ahora solamente existen 250 leones adultos, un 1% de lo que se tenía contado. “Desconocíamos que la situación era tan grave”, explicó Philipp Henschel, autor del estudio.

Publimetro

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Anillo vaginal, nueva esperanza para que mujeres eviten contagio del sida

En un nuevo intento por ganar la batalla al sida, un anillo vaginal que ayuda a prevenir la transmisión del virus podría convertirse en la esperanza de millones de mujeres que viven bajo un alto riesgo de contagio, especialmente en los países más pobres.

El anillo, que libera poco a poco un fármaco antirretroviral, ha sido presentado hoy por la Asociación Internacional para los Microbicidas (IPM, en inglés), una entidad sin ánimo de lucro que participa en la conferencia internacional Women Deliver.

“Aunque muchos hablan de que el fin de la epidemia está cerca, la batalla todavía no ha terminado. Las mujeres siguen infectándose a niveles muy altos en África Subsahariana”, explicó a Efe la directora ejecutiva de IPM, Zeda Rosenberg, quien precisó que seis de cada diez afectados de esta región son mujeres.

Anillo vaginal que ayuda prevenir el VIH-sida (EFE)
Anillo vaginal que ayuda prevenir el VIH-sida (EFE)

Este anillo de silicona, que se coloca en la vagina y debe ser sustituido cada cuatro semanas, pretende ayudar a atajar la epidemia en la región, donde las mujeres de entre 15 y 24 años tienen el doble de posibilidades de contraer el VIH que los hombres.

Con este nuevo método, similar al anillo vaginal anticonceptivo, las mujeres pueden tomar el control sobre su salud sin necesidad de negociar con su pareja -algo que deben hacer en la mayoría de países en vías de desarrollo- e incluso evitar el contagio en caso de sufrir una violación.

Tras realizar varios experimentos en África Subsahariana para demostrar su efectividad, el anillo está ahora bajo un nuevo estudio -cuyos resultados se conocerán a partir de julio- como paso previo a conseguir la aprobación regulatoria que permita su comercialización.

“El siguiente paso es que las mujeres que lo necesiten tengan el anillo vaginal en sus manos. Si todo va perfectamente, podemos tenerlo en el mercado a finales de 2018. Nuestro objetivo es que el precio esté por debajo de los 5 dólares por unidad”, explicó Rosenberg.

Activistas y expertos que participan estos días en el encuentro Women Deliver para trazar nuevas estrategias que permitan mejorar la salud de niñas y mujeres han recibido con entusiasmo este avance científico que podría marcar un antes y un después en la lucha contra el sida, especialmente, en el continente africano.

“Lo más importante es que el anillo puede usarse sin el consentimiento del hombre y que las mujeres tendrán la opción de elegir por ellas mismas”, dijo a Efe la activista de derechos humanos sudafricana Yvette Raphael.

Uno de los principales retos, explica, es trabajar codo con codo con las comunidades locales, explicarles las ventajas del nuevo fármaco y conseguir su aceptación porque, sin ella, pocas jóvenes se atreverán a usarlo.

Por eso, IPM trabaja con activistas como Raphael en el terreno para presentar el anillo vaginal como una opción más para protegerse contra el VIH, recordándoles que no debe ser un sustituto, sino un refuerzo a otros métodos como los preservativos.

Desde 2012, IPM ha realizado diferentes estudios en los que participaron más de 2.600 mujeres de entre 18 y 45 años con alto riesgo de contagio en Sudáfrica, Uganda, Zimbabue y Malaui y que probaron que este método permitió reducir los contagios hasta un 56% en mujeres mayores de 21 años.

Más allá de los retos científicos, el gran desafío para desarrollar este anillo vaginal ha sido la financiación, ya que cada vez resulta más difícil conseguir aliados -especialmente cuando se trata de métodos de prevención- ante el gran número de investigaciones que se producen actualmente.

Sin embargo, el proyecto cuenta con el apoyo de algunas grandes compañías y de gobiernos como el de Dinamarca.

“Desafortunadamente la investigación tiene cada vez menos interés para los donantes. Por eso decidimos invertir en el anillo vaginal, porque queremos hacer todo lo que sea posible para intentar frenar la epidemia del sida”, afirmó la principal asesora de sanidad en el ministerio danés de Asuntos Exteriores, Sanne Helt.

EFE

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Los misteriosos ‘círculos de hadas’ confirman las teorías de Alan Turing

Un grupo de investigadores ha descubierto en el desierto occidental de Australia unos misteriosos claros entre la vegetación. Vistos desde arriba, enseguida llaman la atención dos cosas: por un lado, la forma circular de las calvas y, por el otro, el patrón hexagonal que forman los círculos entre sí. El fenómeno no es nuevo, los más famosos se encontraron en Namibia (África). También en la Europa húmeda, las setas forman lo que la cultura popular llama círculos de hadas o corros de brujas. Sin embargo, no tiene nada de mágico. Estas formaciones siguen patrones ya planteados por el matemático Alan Turing.

Los círculos de hadas de Namibia (también los hay en las vecinas Angola y Sudáfrica) llevan décadas intrigando a los científicos. Son varias las teorías sobre su origen, cada una apoyada en sus correspondientes experimentos sobre el terreno. Investigadores sudafricanos, por ejemplo, creen que los círculos se formaron por la acción tóxica de la planta Euphorbia gummifera. Otros apuestan por la filtración natural de gases. Una de las más consistentes es la publicada en la revista Science por Norbert Jürgens. Este biólogo de la Universidad de Hamburgo mostró en 2013 que, en vez de las hadas, son las termitas las que crearían estos círculos.

Ahora, un grupo de científicos cuestiona el papel de los insectos o las hierbas tóxicas. Ellos apuestan por la autoorganización, un mecanismo biológico ya planteado en 1952 por Turing. Según publican en PNAS, este equipo, formado por investigadores australianos, alemanes e israelíes, ha encontrado nuevos círculos de hadas en un ecosistema muy parecido al namibio pero a más de 10.000 kilómetros de la costa africana.

En los alrededores del poblado minero de Newman, en la región australiana de Pilbara, han hallado grandes extensiones de vegetación de matorral salpicadas de círculos similares a los de Namibia. Pero apenas han encontrado termitas, no hay rastro de gas subterráneo y allí no crece la E. gummifera. Más intrigante aún, como en el caso namibio, cada círculo australiano tiene otros seis más cercanos que forman un hexágono a su alrededor.

“Nuestros resultados demuestran una destacable congruencia entre los patrones de los círculos de hadas australianos y namibios”, escriben los autores del estudio. Para ellos, la interacción entre el agua y la vegetación es la que crea un patrón tan específico. En concreto, comprobaron que el suelo de las calvas es rico en arcilla, mientras que el de las zonas de cubierta vegetal es más poroso. Al llover, el agua ha ido arrastrando los materiales hidrófilos hacia los bordes, dejando atrás la arcilla. Los dos elementos, agua y vegetación, se desenvuelven en un equilibrio inestable que genera las formas geométricas.

“Lo interesante de los círculos de hadas es que se presentan con gran regularidad y homogeneidad, incluso sobre grandes áreas, pero aparecen en una franja muy estrecha de lluvias”, dice el autor principal del estudio, Stephan Getzin. Para este ecólogo del Centro Helmholtz para la Investigación Ambiental de Leipzig (Alemania), este patrón es fruto de la competencia por el agua. “Durante mucho tiempo, a los ecólogos no les convencía la idea de que las plantas de las zonas áridas pudieran auto organizarse, ya que los principios teóricos de estos procesos se basan en la física”, añade.

Centenares de círculos han sido descubiertos en el desierto del estado de Australia Occidental. Kevin Sanders
Centenares de círculos han sido descubiertos en el desierto del estado de Australia Occidental. Kevin Sanders

Esta autoorganización es lo que planteó Turing en uno de sus últimos trabajos. La base química de la morfogénesis, escrita poco antes de quitarse la vida, planteaba cómo surgían patrones y estructuras en los sistemas naturales, desde un embrión hasta las rayas de una cebra. Muchos años después, aquellas ideas dieron forma a la teoría de la formación de patrones, confirmada en diversas ocasiones. El año pasado, por ejemplo, investigadores japoneses, descubrieron que los círculos del desierto de namibia compartían patrón con las células de la piel.

Sin embargo, hay un detalle que dificulta la comparación entre ambas concentraciones de círculos de hadas. Aunque los dos casos comparten ecosistemas similares, aridez y escasez de agua, ambos llegan al mismo resultado por mecanismo diametralmente opuestos.

“Mientras que los suelos arenosos de las calvas de los círculos de hadas de Namibia disponen de una gran capacidad de infiltración y almacenamiento de agua de lluvia, los círculos australianos se caracterizan por lo contrario: una cubierta rica en arcilla que casi repele el agua y que no permite la infiltración del agua de lluvia”, comenta Jürgens, el de las termitas. Y sin esa aportación hídrica, no podría prosperar el matorral.

Para el biólogo alemán, que responde a este periódico desde el desierto de Namibia, el trabajo de sus colegas es notable y la teoría de la formación de patrones muy sugerente. Pero, como dice Jürgens: “Si el modelo de autoorganización fuera correcto, debería ser algo generalizado y habría círculos de suelo desnudo por todo el mundo”. Para él, la respuesta al misterio sigue estando en las termitas.

El País