Forma de placas dorsales de los estegosaurios dependía de su sexo

La forma de las placas dérmicas que caracterizaban a los estegosaurios, que habitaron la Tierra durante el periodo Jurásico superior, dependía de si eran hembras (más altas y angostas) o machos (más ovales y anchas).

Una nueva investigación descubrió que la imprecisa forma de las placas dorsales de la especie Stegosaurus mjosi no eran producto de variaciones genéticas, sino que correspondían a una característica de dimorfismo sexual.

La conclusión, publicada en la revista científica PLoS ONE, llegó tras un minucioso estudio de restos óseos de cinco estegosaurios que fueron desenterrados en una excavación en Montana, Estados Unidos, y cuyas placas mostraban dos formas diferentes.

El hallazgo de cinco individuos con placas diferentes demuestran la convivencia y, posiblemente, la socialización entre estegosaurios con placas dorsales diferentes, unas anchas y ovales, otras angostas y altas.

En principio se pensó que podrían pertenecer a especies diferentes de estegosaurio ya que las placas óseas no tenían evidencia de estar partidas o rotas, pero se llevaron a cabo estudios de histología que revelaron que tampoco se trataba de un cambio ontogénico.

Evan Saitta, de la Universidad de Bristol, Reino Unido, examinó los restos de estegosaurios y comparó sus esqueletos con los de otros ejemplares de la misma especie descubiertos previamente.

“La variación tampoco se podía atribuir a las diferentes etapas de crecimiento”, sostuvo Saitta y sugirió que tendrían que ver con un dimorfismo sexual.

Una forma de punta reducida en las placas de las hembras indica que servirían para protegerse de los depredadores y en el caso de los machos, éstos tenían unas más redondeadas y más grandes, que bien podrían haber sido adornos para “atraer” a su pareja.

Esta conclusión abrió el debate sobre la verdadera función de las placas, ya que hasta ahora se cree que las utilizaban para defenderse o bien las empleaban como “un radiador” para enfriar su cuerpo en las épocas de mayor calor.

Los estegosaurios eran grandes dinosaurios herbívoros que vivieron hace unos 150 millones de años y su principal característica eran dos filas de placas óseas distribuidas a lo largo de su dorso y hasta la cola.

NTX

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